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La imagen más profunda de la galaxia Centaurus A

Europa Press | 17/05/2012 - 16:45
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Galaxia centaurus. Foto: ESO.
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El Observatorio Europeo Austral (ESO) ha obtenido la imagen más profunda de la "extraña" galaxia Centaurus. Se trata de una fotografía conseguida tras un tiempo de exposición de 50 horas, lo que permite observar las peculiaridades de este objeto, según han señalado los expertos.

La imagen ha sido obtenida con el instrumento Wide Field Imager (WFI), instalado en el telescopio de ESO de 2,2 metros MPG/ESO, en el Observatorio de La silla (Chile).

La galaxia Centaurus A, también conocida como NGC 5128, es una galaxia elíptica masiva muy peculiar con un agujero negro supermasivo en su núcleo. Se encuentra a unos 12 millones de años luz de distancia de la Tierra, en la constelación austral de Centaurus (el centauro) y tiene la particularidad de ser la galaxia del cielo que más destaca en ondas de radio.

Los astrónomos piensan que el brillante núcleo, las fuertes emisiones en ondas de radio y los eventos de chorros generados por Centaurus A son producidos por un agujero negro central con una masa de alrededor de 100 millones de veces la del Sol. La materia de esta densa zona central de la galaxia desprende enormes cantidades de energía a medida que cae sobre el agujero negro.

La imagen obtenida por el instrumento WFI permite apreciar la naturaleza de esta galaxia elíptica, mostrando la forma alargada de las partes externas más débiles. El brillo que ocupa la mayor parte de la imagen procede de cientos de miles de millones de estrellas más viejas y frías.

Los astrónomos han destacado que, a diferencia de muchas galaxias elípticas, las suaves formas de Centaurus A se ven perturbadas por una amplia banda irregular de material oscuro que, a su vez, oscurece el centro de la galaxia. Esta banda oscura alberga una gran cantidad de gas, polvo y estrellas jóvenes.

Los cúmulos de estrellas brillantes jóvenes que pueden apreciarse en la banda muestran el brillo rojo de las nubes de formación estelar, compuestas de hidrógeno, mientras que algunas nubes de polvo aisladas se siluetean contra el fondo de estrellas. Estas características, junto con la prominente emisión en radio, son una evidencia contundente de que Centaurus A es el resultado de un choque entre dos galaxias.

En este sentido, ESO ha explicado que la banda polvorienta probablemente sea el resto resultante de una galaxia espiral mientras está siendo desmantelada por el efecto gravitacional de arrastre de una galaxia elíptica gigante.

La nueva colección de imágenes de WFI incluye largas exposiciones utilizando los filtros rojo, verde y azul así como otros filtros especialmente diseñados para aislar la luz que emiten el hidrógeno y el oxígeno. Este último ayuda a localizar los ya conocidos eventos de chorros estudiados en el rango óptico que rodean a Centaurus A, que apenas eran visibles en imágenes obtenidas previamente.

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