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Una bacteria que vive entre heces desafía a los amos del petróleo

EsMateria.es
23/04/2013 - 10:19
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Una bacteria de unas milésimas de milímetro que vive entre heces en nuestro intestino grueso puede hacer temblar al presidente ruso Vladímir Putin, al rey saudí Abdalá bin Abdelaziz y al presidente iraní Mahmud Ahmadineyad, señores del petróleo en el mundo. El microbio, la Escherichia coli, acaba de demostrar que es capaz de fabricar combustible diésel gracias a una modificación de sus genes, un logro que revolucionará el planeta si se consigue sortear los múltiples obstáculos que quedan para su comercialización a gran escala. Una bacteria que produce electricidad

Según recoge Esmateria.es, la bacteria Escherichia coli es el ser vivo más estudiado por el ser humano y, desde la década de 1970, los científicos hacen virguerías con sus genes para conseguir, por ejemplo, que produzcan insulina para la diabetes o unas proteínas empleadas para el tratamiento del cáncer, los interferones. Ahora, un grupo de investigadores británicos ha modificado los genes del microbio para que fabrique un biocombustible que imita las propiedades del petróleo.

Las implicaciones del logro, publicado este martes en la revista PNAS, son monumentales. El transporte se bebe actualmente el 60% de la producción mundial de petróleo y se espera que su demanda se dispare desde los 85 millones de barriles al día de 2007 hasta 104 millones en 2030.

"El grueso de la producción de petróleo se encuentra cada vez más en regiones inseguras, lo que provoca interrupciones en la distribución y un aumento de los costes", subrayan los científicos, de la Universidad de Exeter y de la petrolera Shell. La propia compañía angloholandesa es responsable de centenares de vertidos en el delta del río Níger (Nigeria), de los que ha culpado a menudo a saboteadores y a ladrones que agujerean sus oleoductos para robar petróleo.

Sin depender de Arabia Saudí

Disponer de un ejército de bacterias produciendo combustible, sin necesidad de depender de países petroleros como Rusia, Arabia Saudí o Irán, está más cerca de dejar de ser ciencia ficción, pero todavía quedan "desafíos para su comercialización", como reconoce John Love, director del grupo de biocombustibles microbianos de la Universidad de Exeter. Actualmente, "el coste de un litro de diésel bacteriano sería de miles de dólares, es demasiado alto", explica.

Love y sus colegas han aislado genes de otras especies de bacterias y han preparado un cóctel con ellos en el interior de la Escherichia coli. Han utilizado, por ejemplo, genes de Photorhabdus luminescens, una bacteria que emite luz y es letal para los insectos. El microbio transgénico resultante es capaz de convertir ácidos grasos en hidrocarburos "estructural y químicamente idénticos" a los hidrocarburos habituales del diésel.

"Si todo va bien, este tipo de combustibles se podría usar dentro de 10 o 15 años. Como son réplicas exactas de combustibles fósiles, la persona que llene el depósito del coche en la gasolinera no se dará ni cuenta de que está usando un biocombustible", opina Love.

Con dinero de Shell

La petrolera Shell ha financiado su proyecto "durante varios años", pero el investigador no detalla con cuánto dinero "por razones de confidencialidad comercial". El equipo de Love trabaja ahora para optimizar el proceso, buscando un sustrato de escaso valor en el que las bacterias puedan proliferar y tratando de que los microbios consuman menos energía por cada unidad de hidrocarburo que producen.

Los actuales biocombustibles, a base de etanol o de biodiésel procedente de aceites vegetales, no son completamente compatibles con los motores más modernos y con menores emisiones de CO2. Como mucho, representan entre el 10% y el 20% de una mezcla con derivados del petróleo que hace que el coche funcione. Sin embargo, el diésel bacteriano sí funcionaría en los motores actuales sin necesidad de ninguna revolución tecnológica, según Love.

Además, según el biotecnólogo, su combustible de origen microbiano presenta un "balance de CO2 neutral". Las plantas toman CO2 de la atmósfera y lo transforman en azúcares durante la fotosíntesis.

Las bacterias, señala Love, se alimentan de estos azúcares. "Quemar este combustible produce CO2, pero en este caso estaríamos quemando combustible producido en última instancia a partir de una fuente biológica, no fósil, así que el CO2 producido habría sido fijado antes por las plantas. Por lo tanto, la producción de CO2 se equilibra con la fijación previa", argumenta.

La química Cristina Otero, del Instituto de Catálisis y Petroleoquímica (CSIC) de Madrid, aplaude el avance, pero es escéptica con que este tipo de combustible esté listo en 10 o 15 años. La propia Otero ha desarrollado procesos de obtención de biodiésel que no han llegado al mercado por su excesivo precio.

"Habrá que ver cómo abaratan el proceso y cuál es su tope de producción volumétrica", señala. "Es una idea muy buena y novedosísima, pero está en un estado muy temprano y habrá que estudiar también cuáles son sus repercusiones ambientales y sobre los seres vivos, al tratarse de una bacteria clonada".

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Comentarios 21

#1
23-04-2013 / 13:48
jau
Puntuación 26

La bacteria C. Kirschner, creo que se llama.

#2
23-04-2013 / 13:49
amos enga
Puntuación 14

Los P2 + K2 son energía

#3
23-04-2013 / 14:04
Akagar
Puntuación 41

que bueno ir al water y cagar un par de litros de diesel..............

#4
23-04-2013 / 14:23
pupu2
Puntuación 27

Tenemos que pasarnos a las energías renovables. El petróleo para los árabes, que se lo metan por donde les quepa.

#5
23-04-2013 / 14:44
sean
Puntuación 34

Pues a reciclar las tartas de Ikea!

#6
23-04-2013 / 14:47
Juan
Puntuación 15

Claro que si la llevamos en los intestinos, y produce electricidad ? Yo digo que es más rápida que la luz y produce diarrea

Pues si la produce

Miren

Un día me cogió un retortijón de intestinos y cuando fui al baño a la velocidad de la luz ya me había cargado

#7
23-04-2013 / 14:58
paco
Puntuación 12

que llegue pronto por que al precio de la gasolina es insoportable

#8
23-04-2013 / 15:08
Santiago
Puntuación 15

Si han dicho que necesitan diez años para desarrollar el proyecto y hacerlo comercializable lo más seguro es que lo terminen consiguiendo en la mitad, en cinco años, pero yo creo que las actuales compañías de petróleo comprarán las patentes y se acabó todo.

#9
23-04-2013 / 15:09
atonito
Puntuación -8

El Economista el periodico mas serio del mundo mundial, incluyendo Cataluña

#10
23-04-2013 / 15:21
Bicoca
Puntuación 8

Otra intentona como tantas otras que no se llevará jamás a la practica... jamás! El sistema económico que sostienen unos cuantos, los que de verdad mandan en todo el globo se derrumbaría y, por supuesto, no dejarán que eso suceda...

#11
23-04-2013 / 15:28
NEO
Puntuación 5

Pues se me ocurre una frase definitoria: ¡A la mierda con el petróleo! :-D

#12
23-04-2013 / 15:28
jordi
Puntuación 12

En Suecia hace años que los escombros y basuras se utilizan para calentar los pueblos con tuberías de gas metano y aire caliente. Así es que llevamos un retraso en el aprovechamiento de las basuras de 20 ó 30 años, a ver si las ayuntamientos espabilan que para cobrar impuestos si que se dan prisa.

#13
23-04-2013 / 15:33
Huezos
Puntuación 4

El mejor combustible se hace con los huesos de aceituna!

#14
23-04-2013 / 15:40
Choronguillo
Puntuación 5

Ya estoy viendo que nos requisan los tordos.

#15
23-04-2013 / 15:41
pio
Puntuación 5

Como nuestras clases dirigentes no hacen caca, ¿podemos prescindir de ellas? a no que cagadas hacen bastantes.

#16
23-04-2013 / 16:40
práctico
Puntuación 7

Pronto, el coche con retrete será una realidad. Que bien

#17
23-04-2013 / 17:00
popo
Puntuación 1

Papá, cuanto falta...

Todavía mucho. Por que?

No aguanto más, tengo que ir al baño...

Pues hijo, ahora no puedes pq está el deposito lleno... Esperate 100 kilometros, que entoces sique cabe...

#18
23-04-2013 / 17:04
7enuna
Puntuación 1

Los niños en vez de pañales llebaran depositos.

#19
23-04-2013 / 17:05
mentiras
Puntuación -2

que primero tienen que vender todo el petroleo del mundo..o acaso pensais que con lo que han invertido en pozoz refinerias lo ban a dejar a medias y se embarcaran en otra cosa sin saber como les ira.

que son los mismos.

los que vendel el petroleo y los que cuando se acabe nos venderan otra cosa.

#20
23-04-2013 / 17:30
Fuengirola
Puntuación 3

Si de la mierd-a sale esa bacteria para hacer petròleo, gracias a nuestros políticos seremos primera potencia mundial. Un político= 5 litros de diésel...

#21
23-04-2013 / 17:35
Vulcano
Puntuación 5

El problema radica, como dice la quimica Cristina Otero, en escalar la producción de diminutos microorganismos a la inmensa cantidad de petróleo que se consume cada día en el mundo. Producir tal cantidad de bacterias podría generar una pandemia mundial si hay un descontrol en el proceso de clonación.