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Julio Verne ya esta en el espacio

Loles Silva
10/03/2008 - 18:11

El ATV, cuyo primer vehículo ha sido bautizado con el nombre del visionario autor de "De la Tierra a la Luna", ya ha sido lanzado al espacio.

Pesa de 20 toneladas que abastecerán la Estación Internacional de agua, ergoles o componentes del propergol, que es el combustible utilizado en cohetes. También lleva víveres y material científico, además se espera que pueda colaborar en la corrección de la órbita.

El aparato es descrito como una fusión entre un satélite y una nave espacial de dimensiones descomunales.
Un hito en la Historia Espacial Europea

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) lanzó la aeronave más compleja y ambiciosa de su historia: el Vehículo Automatizado de Transferencia (VAT).

Este aparato, cuya misión es abastecer a la Estación Espacial Internacional (EEI), salió ayer al espacio desde la base de lanzamiento de Kourou, en la Guayana Francesa. El acoplamiento con la EEI no ocurrirá hasta principios de abril.

El VAT, vehículo no tripulado, podrá transportar hasta 7,5 toneladas de carga y durante seis meses acometerá funciones como acopiar los desechos que la EEI vaya acumulando.

Además, los potentes motores del ATV permitirán elevar la órbita de la estación, que tiende a perder altitud y a caer lentamente hacia la Tierra. Cuando el Julio Verne llegue a la estación el 3 de abril, se encontrará a unos 340 kilómetros de altitud y cuando se separe de ella en agosto, la habrá elevado por encima de los 350 kilómetros.

Impresionantes dimensiones


Este "camión del espacio", construido para la ESA por Astrium Space Transportation, es un cilindro de 10,3 m de largo y de 4,5 m de diámetro que podría contener un autobús londinense de dos pisos. Su capacidad de carga triplica la de los actuales reabastecedores rusos Progress.

En declaraciones Alan Thirkettle, director de programas de la ESA, describió al Julio Verne como "una fusión entre un satélite y una nave espacial".

En sus palabras, el vehículo "es una nave muy complicada. La industria europea ha tenido la oportunidad de desarrollar nuevas tecnologías y nuevas técnicas como resultado de la creación" del aparato.

El representante de la ESA en España, Vicente Gómez, aseguró que ésta es una de las misiones más importantes de la historia para la agencia europea.

Afirmó que, el Julio Verne será "fundamental" para el mantenimiento y el funcionamiento de la Estación Espacial.
Entre los planes de la ESA está seguir desarrollando el VAT para que en el futuro pueda usarse como vehículo de retorno de astronautas desde la EEI.

Nueva etapa


Europa consigue con el lanzamiento de "Julio Verne", nave reabastecedora de la Estación Espacial Internacional, una nueva etapa en la mejora de sus capacidades para la conquista del espacio, un mes después del amarre de su laboratorio "Columbus" a la ISS.

Para Europa, la misión del ATV (Automated Transfer Vehicle) "Julio Verne" presenta varias primicias: será el mayor vehículo lanzado por un cohete Ariane 5, que ha debido ser modificado; con él, Europa efectuará por primera vez un encuentro espacial automatizado; y el vuelo será seguido desde un nuevo centro de control construido en Toulouse (suroeste de Francia).

Trabajando las 24 horas del día y animado por 130 personas, el ATV-CC es el punto neurálgico de una red que pondrá en juego simultáneo tres centros de control principales --el estadounidense de Houston (Texas), el ruso de Moscú y el europeo de Toulouse-- así como a los astronautas a bordo de la ISS, sin olvidar los satélites TDRS, norteamericano, y Artemis, europeo, para las comunicaciones.

Buenas perspectivas de futuro


Julio Verne es el primero de los cinco ATV que Europa tiene previsto lanzar a la estación espacial hasta el 2015. Si se prorroga la explotación de la estación más allá de esta fecha como prevén las agencias espaciales que participan en ella, la ESA seguiría produciendo ATV a un ritmo aproximado de uno cada año y medio.

Cada uno de ellos supondrá contratos por valor de unos 200 millones de euros para unas treinta empresas de los diez países europeos que participan en la estación, informa Thirkettle. Por parte española, la principal empresa involucrada en el proyecto es EADS CASA, que ha aportado gran parte del mecanismo de separación entre el ATV y el cohete Ariane 5 tras el lanzamiento.

El ATV será importante sobre todo a partir del 2010, cuando la NASA haya retirado su flota de transbordadores y la nueva nave europea se convierta en el vehículo de abastecimiento más potente de la estación espacial, destaca Alan Thirkettle. A partir de esa fecha, la estación quedará abastecida únicamente por los Progress rusos y los ATV europeos, mientras los astronautas viajarán a bordo de las pequeñas cápsulas rusas Soyuz a la espera de que entre en servicio la nueva generación de cohetes de la NASA.


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