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Luna Titán de Saturno podría albergar un océano subterráneo

21/03/2008 - 11:54

WASHINGTON (Reuters) - Un vasto océano de agua y amoniaco podría estar oculto en las profundidades bajo la superficie de Titán, la intrigante luna color naranjo de Saturno que ya es conocida por su cubierta de nubes y su densa atmósfera, dijeron científicos el jueves.

Los astrónomos no han observado directamente el océano, pero dijeron que observaciones realizadas por la naveespacial Cassini respecto de la rotación de Titán y de los cambios en la ubicación de sus rasgos en la superficie sugierenque existe un océano, quizás a 100 kilómetros bajo la superficie.

Titán es la luna más grande de Saturno y la segunda mayor del sistema solar, sólo un poco más pequeña que la lunaGanímedes de Júpiter. El diámetro de Titán, de unos 5.150 kilómetros, es mayor al del planeta Mercurio y al del planetaenano Plutón.

Cassini, que explora a Saturno y a sus lunas como parte de una misión conjunta de Estados Unidos y Europa,recolectó datos utilizando un radar que penetró las densas nubes de Titán durante 19 sobrevuelos junto a la luna desdeoctubre del 2005 hasta mayo del 2007.

Los datos de las primeras observaciones permitieron a los investigadores establecer la ubicación de 50 hitos, incluidoslagos, cañones y montañas, sobre la superficie de Titán.

Luego vieron los datos posteriores del radar y descubrieron que algunas características importantes de la superficiehabían cambiado de ubicación hasta en 30 kilómetros.

El giro de la superficie de Titán está relacionado con los vientos que soplan en su atmósfera, dijeron los científicos.

Pero el tipo de desplazamiento de las características de la superficie que se ve en Titán sería difícil de explicar amenos que su superficie estuviese separa del núcleo por un océano interno, lo que esencialmente permitiría que lasuperficie flote.

"Se debe a que la superficie de Titán parece ser tan móvil que inferimos que hay un océano interno", dijo en unaentrevista telefónica Ralph Lorenz del Laboratorio de Física Aplicada de la Johns Hopkins University en Laurel, Maryland,quien dirigió la investigación publicada en la revista Science.

Lorenz dijo que este océano estaría compuesto mayormente por agua con "un pequeño porcentaje" de amoniaco.

Su atmósfera esta integrada principalmente por nitrógeno, con otros elementos de hidrocarburos que dan a Titán sucolor naranjo.

La atmósfera de Titán consiste en compuestos que podrían haber existido en la atmósfera primordial de la Tierra, peroTitán podría tener más químicos como el metano y el etano.

"Titán definitivamente es uno de los paisajes más parecido a la Tierra, sino el más parecido, de los que hay en elsistema solar -y probablemente tiene el clima más similar al de la Tierra", sostuvo Lorenz.

"Es mucho más frío que la Tierra. Pero el mismo proceso que ocurre en nuestro clima, especialmente la formación denubes y lluvias, ocurre en Titán, pero con metano líquido en lugar de agua", agregó.

Se cree que Titán tiene cientos de veces más hidrocarburos líquidos que todas las reservas conocidas de gas naturaly petróleo de la Tierra, con hidrocarburos que caen desde el cielo y que se acumulan en vastos depósitos que formanlagos y dunas.

Los científicos han descubierto evidencia que sugiere la existencia de océanos subterráneos en otras lunas delsistema solar, entre ellas Europa, Calisto y Ganímedes de Júpiter y Encélado de Saturno.

/Por Will Dunham/.*.


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