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nVidia: en tu PC hay un superordenador

Desde que existe la informática personal, el indicador estándar de la potencia de cálculo de un ordenador ha venido siendo la velocidad de su CPU, el procesador principal. En cambio, David Kirk asegura que ya hay en el mercado más de 70 millones de equipos que cuentan con un segundo procesador mucho más potente: el chip de sus tarjetas gráficas.

Kirk es el director científico de nVidia, uno de los principales fabricantes de subsistemas gráficos para ordenadores personales. El próspero negocio de la firma son los chips GPU (Graphical Processing Unit), cada vez más sofisticados debido a las necesidades que plantean los programas de juegos, con sus animaciones tridimensionales de alta resolución.

En este tipo de juegos hay que procesar dos millones de píxels en cada pantalla, y hacerlo 60 veces cada segundo, lo que supone realizar 120 millones de cálculos por segundo. Así, sin pretenderlo, los fabricantes de chips GPU como nVidia se han encontrado diseñando verdaderos ordenadores paralelos, con 128 núcleos de proceso, cada uno de ellos capaces de realizar varias tareas simultáneamente.

Además, se trata de chips muy eficientes: en un PC típico, la GPU efectúa entre 10 y 100 veces más cálculos que el procesador principal, pero en cambio consume aproximadamente la misma energía. Por lo tanto, proporcionan un rendimiento por euro mucho más elevado.

El elevado paralelismo de los procesos y la mayor eficiencia energética son precisamente dos de las características que persiguen los creadores de superordenadores, esa élite de las máquinas que se utiliza para cálculos científicos intensivos. Por eso, David Kirk visitó hace unas semanas el Barcelona Supercomputing Center de la Universitat Politècnica de Catalunya, para promover una tecnología denominada CUDA, una arquitectura informática que persigue la adopción de los chips gráficos como componentes básicos de los superordenadores del futuro.

A escala más doméstica, el director científico de nVidia asegura que a estas alturas, la mejor manera de ampliar las prestaciones de un PC puede no ser adquirir otro con un procesador más rápido: por 100 € de diferencia se obtiene, a lo sumo, un 20% más de CPU; en cambio, invirtiendo los mismos 100 € en un procesador gráfico, se puede duplicar y hasta cuadruplicar el rendimiento en ciertas operaciones. Las más evidentes son las relacionadas con los juegos y las aplicaciones de vídeo, pero disponiendo de los programas adecuados, también se podría apreciar la mejora en otros casos, como las hojas de cálculo o el retoque fotográfico.

Pronto existirán en el mercado programas capaces de aprovechar la potencia de las GPU, comenzando por campos de aplicación con fuerte contenido de imagen. La conversión a iPod de un vídeo en alta definición, que normalmente tarda 40 minutos, se puede llevar a cabo en sólo 4 minutos utilizando los codificadores de la firma Elemental Technologies.

David Kirk es sumamente optimista respecto a la aceptación de la tecnología CUDA. Por una parte, destaca que el ritmo normal de ventas de nVidia hace que cada año entren en el mercado unos 150 millones de equipos capaces de utilzarla. Por otra. asegura que antes de final de este año habrá entre los 10 superordenadores más potentes del mundo al menos uno basado en procesadores gráficos, y que en el año 2010 la mitad de ese ‘Top 10′ utilizarán chips GPU.

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Una respuesta to “nVidia: en tu PC hay un superordenador”

  1. El mundo en bits » Blog Archive » La presión sanguínea de Steve Jobs Dice:

    […] que David Kirk, director técnico de la firma, me presentaba hace pocos meses como verdaderos superordenadores dentro de un PC. Y se amplía la variedad de versiones y de […]

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