Ciencia

"Es 100% seguro que hay vida ahí fuera": en busca de las bacterias extraterrestres

En busca de vida extraterrestre. Foto: Archivo.

A la pregunta de si estamos solos en el universo, Ken Nealson, catedrático de Geobiología de la Universidad del Sur de California (EE UU) y astrobiólogo de la NASA, lo tiene claro. Si ciertas bacterias son capaces de sobrevivir a las condiciones más extremas de la Tierra, incluso sin oxígeno, es más que probable encontrarlas en otros planetas. Pero hasta que se descubran, los científicos como Nealson deben averiguar todo lo que estos microorganismos nos deparan aún en la Tierra.

Los humanos solo comemos una cosa, carbono orgánico; y solo respiramos otra, oxígeno. Así funciona la vida, "o eso creemos", asegura Ken Nealson. "Sin embargo las bacterias comen todo tipo de materia, en realidad cualquier cosa de la que obtienen electrones, y pueden interactuar con cualquier elemento químico que aparece en la tabla periódica", subraya el microbiólogo.

En cuanto a lo que respiran, no es solo oxígeno, sino también CO2, sulfito, nitrato y otras sustancias. Incluso son capaces de aprovecharse de una roca sólida como sustituto del oxígeno, es decir 'respirar rocas', como dicen coloquialmente los científicos al hablar del transporte extracelular de electrones descubierto hace dos décadas y que sigue sin aparecer en los libros de texto.

Bacterias purificadoras

"Parece muy bonito para ser cierto, pero lo es, aunque no va a solucionar la crisis energética", advierte el experto estadounidense, quien añade que no solo se puede crear electricidad sino también purificar el agua y eliminar los contaminantes sin ningún soporte electrónico. El equipo de Nealson está intentando diseñar esta tecnología barata y ecológica en aldeas africanas donde la gente podría traer sus residuos cada día y obtener agua limpia a cambio.

Según el investigador, "en los próximos 5 o 10 años, veremos la primera aplicación legítima a este proceso", porque hay unas 15 empresas de todo el mundo que ya están intentando aplicarlo. "Es una buena tecnología verde que solo usa materiales biológicos como fuente, trabaja muy rápido y produce bastante energía".

Microorganismos extraterrestres

De los microorganismos que ya se conocen, lo que más sorprende a este microbiólogo que se niega a jubilarse aún es lo resistentes que son. 

La vida microbiana se ha adaptado a la salinidad, a la temperatura, al pH, a la aridez, a la radiación, y a la presión. Durante años se pensó que uno de los lugares más desérticos de la Tierra ?el desierto de Atacama en Chile? era estéril, pero al mirar en el interior de las rocas se observó todo tipo de vida.  "Muchos de estos entornos extremos te hacen pensar de forma diferente sobre la posibilidad de encontrar vida en otros planetas", apunta.

Desde que empezó a conocer la habilidad de las bacterias, el interés de Nealson por hallar vida microbiana fuera de la Tierra creció. Las misiones del telescopio espacial Hubble han sido determinantes. En los últimos 10 años, sus datos han demostrado que existen millones de planetas que se parecen a la Tierra. "Pero estos planetas están a muchos años luz de nosotros. Es fascinante pero frustrante a la vez", manifiesta el experto, que lo tiene claro: "Es 100% seguro que hay vida ahí fuera".

El problema es cómo encontrarla. "Cuando una misión de la NASA planea ir a Júpiter o Saturno ?al que se tarda ocho años en llegar?, o incluso más lejos, a Neptuno, el tiempo de ir y volver, has perdido un tercio de tu carrera, y a lo mejor fracasa".

Vida en el sistema solar

Sin salir del sistema solar, desde el punto de vista de un microbiólogo, hay diferentes lugares en los que algunos organismos que habitan la Tierra podrían sobrevivir. Por ejemplo las lunas de Júpiter: Europa, Calisto y Ganímedes. "No sabemos exactamente lo grueso que es el hielo ni cómo es el agua debajo, pero seguro que en cada una de estas lunas hay más agua de la que tenemos en la Tierra", señala Nealson. El agua líquida es esencial para vida como la nuestra pero "lo que es esencial es el líquido".

Otro lugar donde buscar es una luna de Saturno, Encélado, que rodea uno de los anillos del planeta. "Siempre ha tenido agua congelada". Titán, otra de las lunas de Saturno, "no tendría vida como la conocemos porque hace demasiado frío", pero tiene metano y etano líquidos. "Supongo que hay diferente tipo de vida allí", insiste el investigador que asegura que esta vida sería ?tan rara? que "ninguna de las reglas de química con las que hemos crecido tendría entonces sentido".

"Si no piensas en cosas como éstas te vuelves muy geocéntrico sobre la búsqueda de vida y te perderías cosas muy interesantes. Sea el tipo de vida que sea, va a necesitar energía y deberíamos ser capaces de ver los lugares donde la energía es consumida?.

comentarios8WhatsAppWhatsAppFacebookFacebookTwitterTwitterLinkedinlinkedin
FacebookTwitterlinkedin

Comentarios 8

En esta noticia no se pueden realizar más comentarios

Tempone
A Favor
En Contra

¡¡Vieron, españolitos!!....hay lugar donde EMIGRAR.......

Puntuación -11
#1
paco
A Favor
En Contra

Mejor emigrar a otros planetas que a tu pais, donde abundará la coca, los asesinatos y los secuestros express. Que dios me lo bendiga, compadre

Puntuación 20
#2
a otro perro
A Favor
En Contra

no soy hombre de ciencia, pero es dificil creer que en centenares de miles de galaxias, con millones de estrellas, en un espacio vasto millones de años luz ...estamos solo, con el spread sobre los 400 puntos.... !

Puntuación 8
#3
ja
A Favor
En Contra

Habrá elefantes ahí fuera? lo digo para que el rey del pueblo pueda cazarlos.

Yo ya estoy preparando 30 mil euros para nuestra majestad imperial

Puntuación 2
#4
careto
A Favor
En Contra

los multimillonarios ya están aplicados en encontrar salida para vivir, porqué saben que esté se acaba y sin echar mano a ninguna profecia de ningún espabilado.-

Puntuación 1
#5
jose luis
A Favor
En Contra

que hay algo es seguro,dado el sin fin de galaxias que debe de haber, otro cantar es que ese algo se parezca a la vida que aqui conocemos, y mucho mas dificil si no imposible un contacto con esa vida , las distancias y el tiempo cronologico me temo haxcen muy poco probable un hipotetico contacto entre civilizaciones.

Puntuación 1
#6
Namreg
A Favor
En Contra

Lo mejor de la noticia ,las aplicaciones en tecnología, muy bueno.

Puntuación 0
#7
ascodetodo
A Favor
En Contra

luego queremos que nos presten dinero.-

Puntuación 0
#8