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Evolución en acción: un estudio demuestra cómo evolucionan especies según su color

Luis Miguel Ariza
1/10/2008 - 18:57

El origen de una nueva especie puede encontrarse en el aislamiento de un grupo de individuos, generalmente por culpa de una barrera geográfica. Cuando ese grupo queda aislado, llega un momento en que es incapaz de cruzarse con otros individuos similares, y entonces comienza la carrera hacia una nueva especie.

Sin embargo, el equipo de Ole Seehausen, del Instituto Federal de Ciencia Acuática y Tecnología de Suiza, recoge en Nature la separación de dos especies de peces cíclidos en un lago africano en base a su capacidad para discernir los colores: las hembras que sólo distinguen el azul sólo se aparean con los machos de coloración azul, e igualmente, aquéllas cuya visión está adaptada para ver el rojo en el agua sólo se cruzan con los machos de color rojo.

La capacidad para distinguir un color de otro reside en un tipo de genes llamados opsinas. Los genes codifican para proteínas, y este caso no es diferente. Seehausen y su equipo logró esclarecer las distintas variantes de estos genes y segregar sus proteínas consiguientes en el laboratorio. Fue cuando encontró que algunas funcionan como pigmentos que permiten al pez distinguir el rojo, un color que resulta más dominante a medida que se profundiza en el lago.

De esta forma, las hembras sólo se aparean con machos rojos y viven preferente en las zonas más profundas del lago, a diferencia de los cíclidos de coloración azul, cuyo hábitat se localiza más en aguas superficiales (ya que la radiación azul es absorbida a medida que se profundiza.

Según el color

En el estudio de este científico se llevaron a cabo experimentos para ver cómo se cruzaban los peces según el color que mejor distinguían en el agua. Lógicamente, los peces se agrupaban en la profundidad en la que podían distinguir mejor a sus semejantes.

En el Lago Victoria hay 500 especies de cíclidos, pero las dos especies de Pundamilia que constituyen la base de este elegante estudio (Pundamilia pundamilia y Pundamilia nyererei) son las ?dos especies más estrechamente emparentadas de todas?, nos dice Seehausen. El mecanismo que las ha separado como especies no es una barrera geográfica, sino visual, y constituye uno de los trabajos más elegantes sobre la evolución y su forma de actuar. "El lago tiene tan sólo unos 15.000 años de edad", asegura este experto, "por lo que es probable que la separación de estas dos especies haya tenido lugar antes de estos 15.000 años, aunque no podemos estar seguros".

Otro aspecto fascinante es la edad de estos genes de opsina, que se puede determinar molecularmente al compararlo con otros genes similares en las demás poblaciones. "Resulta que son más viejos que las propias especies" estudiadas, dice Seehausen. Lo más probable es que estas variantes genéticas hayan surgido al cruzarse distintas líneas de cíclidos. Estos peces, asegura el biólogo Mark Kirkpatric en un comentario en Nature sobre este trabajo, son los organismos más rápidos a la hora de especializarse de todo el planeta.

Olen Seehausen asegura que su experimento viene a demostrar que si esta variación genética (la capacidad para distinguir mejor un color que otro) está presente en una población de peces híbridos, "la elección de la pareja puede bastar por sí sola para seleccionar al macho en base al color que se ve", lo que puede dar lugar, con el tiempo, a la generación de nuevas especies.

Este tipo de trabajos, elegantes y basados en la observación y experimentación, demuestran que los mecanismos de la selección natural están detrás de la aparición de nuevas especies, algo que postuló Darwin en 1859 con su libro El Origen de las Especies. Sin embargo, eso no satisface a los grupos religiosos y fundamentalistas, que niegan la evidencia de la evolución. Es el caso de un creacionista turco llamado Adnan Oktar ha ofrecido una suma desorbitada de dinero (varios billones de euros, una fortuna desmesurada que ni siquiera está al alcance del hombre más rico de la Tierra) a quien ofrezca un fósil que demuestre la evolución.

¿Por qué a veces es tan difícil de aceptar por la gente corriente? "Honestamente no lo sé", nos dice Seehausen. "Creo que es difícil de aceptar para un público religioso, pero quizá no para aquellos cuyos puntos de vista para comprender el mundo no se basen en la religión. La perspectiva de una evolución en acción es desde luego incompatible con las interpretaciones fundamentalistas de la Biblia".


Comentarios 1

#1
14-10-2008 / 19:36
Texoki
Puntuación 1

¿Han dejado de ser cíclidos?

Solo es MICRO-evolucion, que nadie discute

De lo que tienen que aportar evidencias empiricas es de la MACRO-evolucion