Ciencia

¿Pájaros o estrellas? Miles de astros recorren en bandada el halo de la Vía Láctea

  • Lo han demostrado científicos de la ESA en un reciente estudio
  • Esto puede explicar el origen de otras pequeñas galaxias desaparecidas
Halo de la Vía Láctea. Imagen: Dreamstime

Muchas estrellas en el halo que rodea la Vía Láctea viajan en grupos, como bandadas de pájaros, tal y como revelan datos de millones de estrellas de la misión espacial Gaia de la ESA. La Vía Láctea, nuestra propia Galaxia, probablemente se ha formado en parte por la fusión de muchos sistemas más pequeños. Cómo sucedió exactamente sigue siendo un rompecabezas.

Para aprender más sobre la historia de la formación de la Vía Láctea, astrónomos de la Universidad de Groningen y de la Universidad de California Riverside han inspeccionado los movimientos de estrellas en el llamado halo galáctico. Las estrellas en el halo son más prístinas y pasan la mayor parte de su tiempo fuera de la estructura de disco que le da a la Vía Láctea su nombre. Se cree que estas estrellas de halo son las estrellas que se unieron a la Vía Láctea a bordo de pequeñas galaxias.

Para este estudio, publicado en Astronomy & Astrophysics, un equipo liderado por Amina Helmi, de la Universidad de Groningen, combinó el gran conjunto de datos de Gaia con datos de la encuesta RAVE (Radial Velocity Experiment).

Los investigadores descubrieron que una gran parte de las estrellas de halo viajan en grupos. Helmi declaró: "Esto indica que las estrellas de hecho se originan de pequeñas galaxias que fueron canibalizadas por la Vía Láctea hace mucho tiempo". Los astrónomos describen a estos grupos de grandes corrientes de estrellas como bandadas de aves que viajan juntas a través de la Vía Láctea.

"Creemos que podría haber decenas o incluso centenares de bandadas de este tipo. En este momento, sólo vemos pequeños grupos con sólo unas pocas estrellas, pero probablemente sea porque todavía no tenemos todos los datos necesarios".

El equipo de astrónomos estaba desconcertado por el comportamiento de las estrellas de halo que pasan la mayor parte del tiempo en las afueras de la Vía Láctea. Sorprendentemente, más del 70% de esas estrellas parecen estar moviéndose en el sentido opuesto a la gran mayoría de las estrellas de la Vía Láctea. Una fracción tan elevada es inesperada en los modelos actuales. "Uno puede comparar las estrellas del halo exterior con los viajeros que conducen por el camino equivocado. Todavía no entendemos por qué", dijo Helmi.

Estos descubrimientos se hicieron usando estrellas de halo que, en su viaje a través de la Vía Láctea, están por casualidad en la actualidad cerca del Sol. En el futuro, Gaia nos proporcionará datos de estrellas de toda la Vía Láctea. Helmi: "Con estos datos obtendremos muchas nuevas ideas sobre cómo se forma la Vía Láctea y será capaz de reconstruir su árbol genealógico".

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