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Una gran 'caja de arena' es el nuevo hogar de la nave InSight

3/12/2018 - 11:49
  • El vehículo está ligeramente inclinado en un cráter de impacto lleno de polvo
El lugar de aterrizaje de la nave InSight. Imagen: NASA

Las imágenes recibidas en la Tierra del punto de aterrizaje en Marte de la misión InSight de la NASA indican un entorno de arena con inclinación óptima para realizar sus investigaciones en el subsuelo.

El vehículo se encuentra ligeramente inclinado (aproximadamente 4 grados) en un cráter de impacto lleno de polvo y arena conocido como "hueco". InSight ha sido diseñado para operar en una superficie con una inclinación de hasta 15 grados.

"El equipo científico esperaba aterrizar en un área arenosa con pocas rocas desde que elegimos el lugar de aterrizaje, por lo que no podríamos estar más contentos", afirma el gerente de proyectos de InSight, Tom Hoffman, de JPL. "No hay pistas de aterrizaje ni pistas en Marte, por lo que bajar en un área que es básicamente una gran caja de arena sin grandes rocas debería facilitar el despliegue del instrumento y proporcionar un gran lugar para que nuestro lunar comience a excavar", añade.

La rocosidad y el factor de pendiente en la seguridad del aterrizaje y también son importantes para determinar si InSight puede tener éxito en su misión después del aterrizaje. Las rocas y pendientes podrían afectar la capacidad de InSight para colocar su sonda de flujo de calor, también conocida como 'el topo' o HP3, y un sismómetro ultra sensible, conocido como SEIS, en la superficie de Marte.

Tocar una pendiente demasiado empinada en la dirección equivocada también podría haber puesto en peligro la capacidad de la nave espacial para obtener una salida de energía adecuada de sus dos paneles solares, mientras que aterrizar al lado de una gran roca podría haber evitado que InSight pudiera abrir uno de esos paneles. De hecho, ambas matrices se desplegaron completamente poco después del aterrizaje.

La evaluación preliminar del equipo científico de InSight de las fotografías tomadas hasta el momento del área de aterrizaje sugiere que el área en las inmediaciones del aterrizaje está poblada por solo unas pocas rocas. Se espera que las imágenes de mayor resolución comiencen a llegar en los próximos días, después de que InSight libere las cubiertas protectoras de plástico transparente que mantuvieron a salvo la óptica de las dos cámaras de la nave espacial durante el aterrizaje.

"Esperamos imágenes de alta definición para confirmar esta evaluación preliminar", señala Bruce Banerdt, investigador principal de InSight de JPL. "Si estas pocas imágenes, con las cubiertas de polvo reductoras de resolución, son precisas, es un buen augurio tanto para el despliegue del instrumento como para la penetración de moles en nuestro experimento de flujo de calor subsuperficial", indica.

Una vez que los sitios en la superficie marciana han sido seleccionados cuidadosamente para los dos instrumentos principales, el equipo se desplegará y comenzará la prueba inicial del brazo mecánico que los colocará allí.

Los datos de enlace descendente desde el módulo de aterrizaje también indican que durante su primer día completo en Marte, la nave InSight con energía solar generó más energía eléctrica que cualquier otro vehículo anterior en la superficie de Marte.

'Récord fuera del mundo'

"Es genial obtener nuestro primer 'récord fuera del mundo' en nuestro primer día completo en Marte -apunta Hoffman-. Pero incluso mejor que el logro de generar más electricidad que cualquier otra misión que tenemos ante nosotros es lo que representa realizar nuestras próximas tareas de ingeniería. Las 4,588 vatios-hora que producimos durante el sol 1 significa que actualmente tenemos más que suficiente para realizar estas tareas y seguir adelante con nuestra misión científica".

InSight operará en la superficie durante un año marciano, más 40 días marcianos o soles, el equivalente a casi dos años terrestres. InSight estudiará el interior profundo de Marte para aprender cómo se formaron todos los cuerpos celestes con superficies rocosas, incluida la Tierra y la Luna.

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