Medio ambiente

Los corales del Golfo de Mexico teñidos de negro a 1.200 metros de la superficie

Imagen: Reuters

Las profundidades del Golfo de México se han visto afectadas por el derrame del petróleo del Deepwater Horizon. Y son los corales los mayores damnificados a pesar de que están separados de la actividad humana, por 1.220 metros de agua. Por ello, sus efectos son de mayor alcance que los de aquellos que se producen en la superficie, según su autora principal del estudio, Helen White,del Haverford College.

¿Hay lugar para la esperanza?

El estudio surgió de una investigación inicial en el Golfo, dirigida por Fisher, a finales de octubre de 2010. Utilizando el vehículo operado por control remoto (ROV, por sus siglas en inglés), Jason II, el equipo examinó nueve sitios, a 20 km del pozo de Macondo, encontrando comunidades de corales sanas. Sin embargo, cuando el ROV exploró otra área, a 11 km al sudoeste del lugar del derrame, el equipo descubrió numerosas comunidades de coral, cubiertas de un material floculante de color marrón, y con signos de daño en los tejidos.

El biólogo Charles Fisher ha explicado que, "tan pronto como el ROV se acercó lo suficiente a la comunidad de corales, se pudo observar que estaba demasiado blanco y marrón, y que había poco color en los corales y estrellas de mar". "Una vez el ROV estuvo sificientemente cerca como para acercarse a algunas colonias, descubrió una abundancia de corales estresados, que motraban claros signos de un impacto reciente", ha señaladp.

La primera vez

Un mes después de regresar del mar, los científicos regresaron a analizar el Golfo. "Ya se conocía el impacto del petróleo en las aguas superficiales, la costa, y la vida marina, pero ésta era la primera vez que se exploraba el fondo marino para examinar los efectos sobre los ecosistemas de aguas profundas", ha afirmado White.

Para examinar las profundidades, el equipo empleó el vehículo submarino autónomo Sentry, con el fin de cartografiar y fotografiar el fondo del océano; y el vehículo Alvin, para obtener una mejor visión de los corales. Durante seis inmersiones, el equipo recogió sedimentos y muestras de los corales para su análisis. "Como geoquímica, el principal objetivo en esta investigación fue determinar la composición del material floculante marrón, que cubría los corales, y el origen de los hidrocarburos presentes", ha apuntado White.

Composición del hidrocarburo

Para identificar el petróleo que se encuentra en las comunidades de coral, White trabajó con Christopher Reddy y Robert Nelson, del WHOI, usando una técnica avanzada, llamada cromatografía de gases integral de dos dimensiones. El método, que separa los compuestos del petróleo por peso molecular, permitió a los científicos obtener una 'huella digital' del petróleo, y determinar su origen.

White concluye que "estos resultados tendrán un impacto significativo en el control de los derrames de petróleo, en el futuro, y mejorarán nuestra comprensión sobre la resistencia de estas comunidades aisladas, y en qué medida se ven afectadas por la actividad humana".

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