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Unos fósiles panameños dan pistas sobre la formación de América

CIUDAD DE PANAMÁ (Reuters) - Un equipo de científicos ha desenterrado en Panamá cientos de restos fosilizados de hasta 20 millones de años de antigüedad que podrían arrojar más luz sobre cómo y cuándo se unió el continente americano.

Los geólogos del Instituto Smithsonian de Estados Unidos, que tiene una oficina permanente en el país, explicaron que los ingenieros quetrabajan en la ampliación del Canal de Panamá han encontrado más de 500 fósiles, incluyendo dientes y huesos de roedores, caballos,cocodrilos y tortugas que vivieron antes de que se formara el puente de tierra entre Norte y Sudamérica.

"Con estos hallazgos podremos obtener más información acerca del proceso por el cual se formó el itsmo", dijo a Reuters el geólogo delSmithsonian Camilo Montes.

Los científicos han acompañado a los ingenieros desde febrero en las excavaciones del Canal, invitados por el Gobierno para evitar ladestrucción de ningún resto valioso.

Se calcula que las placas tectónicas de Sudamérica y el Caribe chocaron hace alrededor de 15 millones de años, provocando la actividadvolcánica que finalmente creó Centroamérica, la estrecha franja de tierra que separa los océanos Atlántico y Pacífico.

Es probable que el itsmo ya estuviera completamente formado hace unos 3 millones de años, permitiendo el paso de distintas especiesde mamíferos.

Los paleontólogos pueden comparar los restos hallados en Panamá con otros hallados en Sudamérica y Norteamérica para determinar dedónde vino originalmente cada especie.

Los residuos volcánicos hallados en la misma capa en la que estaban los fósiles ayudarán a determinar cuándo estuvo cada animal acada lado.

"(Así) podremos obtener una fecha mucho más precisa de cuándo los continentes comenzaron a acercarse", dijo Montes.

La unión de los continentes dio lugar a una migración masiva de animales entre las masas terrestres al norte y al sur, mientras que laseparación de los océanos transformó el clima del planeta y provocó el desarrollo de muchas nuevas especies.

Montes señaló que determinar exactamente cuándo ocurrió el "cierre" podría ser clave para entender la relación entre los grandescambios en las corrientes marinas y el clima, lo que a su vez podría arrojar luz sobre el impacto del calentamiento global.

"El cierre podría estar relacionado con una era glacial que afectó a Norteamérica alrededor de la misma época, quizás por la alteración delas corrientes marinas", añadió.

/Por Andrew Beatty/.*.

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